La fusión de sensores es una de las características principales que debe reunir un avión de quinta generación, además de la furtividad y una elevada conciencia situacional. En este artículo trataremos sobre la fusión de sensores en el PAK FA, y por extensión, de la versión de la India, el HAL FGFA.

 

¿Qué es la fusión de sensores?

Básicamente es la combinación de la información de distintos sensores. Parece un concepto sencillo, pero es extremadamente complicado, y más cuando hablamos de la naturaleza de los sensores en aviones de combate.

De esta combinación sinergética de la información proporcionada por los distintos sensores se obtiene una información más precisa y fiable. Precisa, porque se comparten distintos datos de un mismo objetivo, y fiable porque ante el fallo de uno de los sensores (por ejemplo, por contramedidas electrónicas), los otros siguen proporcionando información.

Reduce drásticamente la carga de trabajo del piloto, ya que no debe de andar manipulando los sensores para obtener información, mientras ha de encargarse del vuelo y de la situación táctica. También aumenta la conciencia situacional, al presentar en una sola imagen toda la información proporcionada por los sensores de la aeronave o de otras. Supone tal cambio con respecto a los de la generación anterior que es una de las características indispensables en un quinta.

F-14 Tomcat RIO Cockpit
Cabina del Radar Intercept Officer del F-14 Tomcat.

Aviones biplazas

Uno de los motivos por el cual se optan por aviones biplazas es para reducir la carga de trabajo del piloto, compartiéndola con el compañero, el WSO (Weapon Systems Officer). Mientras que el piloto se encargaría del vuelo del avión, el WSO haría lo propio con los sistemas dedicados al ataque a tierra. Antiguamente, en el F-4 Phantom y F-14 Tomcat, a pesar de que estuvieran dedicados a tan solo el rol aire-aire, su complejo sistema de radar hacía necesario un segundo abordo para su manejo.

Si ya de por sí la labor de volar en combate es complicada, si le sumamos todos complejos sistemas como el LANTIRN, gestionar toda esta cantidad de trabajo resulta imposible para una sola persona. Esto, sin embargo, puede ser cosa del pasado.

 

Efectos de la fusión de sensores

El avión por excelencia a lo que se refiere a fusión de sensores, es el F-35, aunque no debemos de olvidar al F-22. Sin embargo, debido a que el Lightning II fue diseñado desde su comienzo para ser un avión de ataque a tierra, nos vamos a centrar en él.

A pesar de la multitud de sensores de los cuales dispone el F-35, como el AN/AAQ-37 DAS, el radar AN/APG-81, el Advanced EOTS, etc, es monoplaza. Los pilotos del USMC que lo han pilotado mencionan que la carga de trabajo se ha reducido notablemente, gracias a esa fusión de sensores. Les permite concentrarse en el apartado táctico, sin tener que preocuparse apenas de manipular los sensores. Incluso a la hora de aterrizar verticalmente el avión (hablamos del F-35B), un piloto afirmaba que lo hacía el avión casi solo, que el que estorbaba en el proceso era él. Está claro que la IA y fusión de sensores del F-35 no están muy lejos de hacer prescindir del piloto.

En cuanto a la hora de realizar ataques con los equipos de guerra electrónica, otro tanto de lo mismo, el avión se encarga casi automáticamente de realizarlos.

Otro caso distinto es si en el futuro próximo va a ser necesario un segundo piloto para manejar los drones o enjambres de drones que acompañen a cada avión. Teniendo en cuenta los últimos experimentos en este campo, el cada vez mayor grado de autonomía de los UCAV, puede que haga innecesario un WSO para ellos.

 

La fusión de sensores en el PAK FA y el HAL FGFA

Rusia y la India colaboran en el proyecto conjunto para un caza de 5ª generación para sus fuerzas aéreas. Aunque la India tiene cierta experiencia en el desarrollo de aviones de combate, semejante empresa le hacía depender de un socio con mayor bagaje. Rusia, a su vez, necesitaba de financiación para poder emprender este titánico proyecto, y el dinero de la India supuso la continuidad para el programa PAK FA.

UOMZ Platan electro-optical targeting system
Sistema electro-óptico de designación Platan en un Su-34. Muy limitado en comparación a los LITENING y Damocles, con mucho mayor campo visual.

Ambas fuerzas aéreas, sin embargo, recibirán aviones distintos, ya que el programa indio, el HAL FGFA contiene más de 40 mejoras, además de que el avión será biplaza, a diferencia del T-50, que contará con dos versiones, una monoplaza, y otra con dos asientos.

¿Qué nos quiere decir esto? Uno de los posibles motivos es que la fusión de sensores de ambos aviones no haya llegado al nivel del F-35, y que por tanto, estén más cerca de los de la generación anterior, por lo que para el ataque a tierra, dependerán todavía de un WSO.

Es algo más que sabido, que mientras en la OTAN la aviación lleva décadas perfeccionando los ataques con munición de precisión todotiempo, los rusos se han quedado descolgados en este aspecto, más centrados en el apartado aire-aire. De hecho, Rusia aprobó incorporar en su arsenal el pod Damocles de la empresa francesa Thales, superior a los modelos locales, el Sapsan y Solux de la compañía UOMZ. Este puede ser uno de los motivos por el que a la industria aeronáutica rusa le cuesta desarrollar la fusión de sensores en un avión multirol, ya que no ha sido capaz de llegar al nivel de aviones como el Rafale, o el Super Hornet en este aspecto. Por contra, ha desarrollado aviones con excelentes capacidades aire-aire y con limitadas aire-suelo. Desarrollar la fusión de sensores en una plataforma multirol puede superar sus capacidades.

La doctrina rusa difiere de la india, que a sus Su-30MKI los ha dotado de pods LITENING, o de la malaya, con sus Su-30MKM y pod Damocles. Debido a que la industria rusa carece de pods de ataque a tierra del mismo nivel, tuvieron que recurrir al mercado internacional. Posiblemente esta necesidad de un avión con mayor capacidad multirol en la IAF, y a la falta de una fusión de sensores suficiente, no les quedara otra opción que optar por un biplaza.

Su-30MKI indio con el pod israelí LITENING
Su-30MKI indio con el pod israelí LITENING.

Andrey Marshankin, director regional de cooperación internacional Rusia-India en el proyecto PAK FA, dijo unas palabras que arrojan luz a este tema en 2015: “En las difíciles condiciones de la guerra actual, es extremadamente difícil maniobrar a la vez que se ataca al enemigo. Actualmente la India sugiere que su versión del caza de quinta generación sea con dos pilotos”. Esto es un reconocimiento explícito de la falta de fusión de sensores.

Sin embargo, algunas fuentes han mencionado un cambio en la decisión de dotarse con una versión biplaza por motivos económicos, aunque no debemos escatimar otras causas, como el aumento de la fusión de sensores en el HAL FGFA con las mejoras introducidas.

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